Burton E. Collier

BURTONBANNER burtonID Bert Collier was in Pearl Harbor toen de Japanners aanvielen. Later stikte hij bijna terwijl hij parachutesprong in de pikzwarte lucht boven Normandië. Toen hij in Holland sprong was dit op zo’n lage hoogte dat hij tot zijn verbazing vijandelijke soldaten zag zonnebaden. Hij verdroeg bittere kou en honger tijdens de belegering van Bastogne in België. Elke keer vielen er op bloedige wijze strijdmakkers om hem heen. “Ik was te jong om te sterven” zei hij. In de nacht van 5 juni 1944 vloog piloot Neblett, 25 jaar oud, zijn C-47 over het Engelse Kanaal met tientallen mannen aan boord. Er werd gevlogen in de duisternis “in and out of the junk” – oftewel de bescherming van de wolken – op ongeveer 600 voet. Kleine lampjes op de vleugeltoppen zorgden ervoor dat ze niet zouden botsen met andere vliegtuigen. Toen ze rond 01:00 uur in de duisternis dichterbij de dropzone kwamen boven Normandië, leken de Duitsers te weten “waar, wanneer en hoeveel” vliegtuigen er kwamen, want het goot van het luchtafweergeschut. “We hielden onze positie in de formatie zo goed als we konden,” zei Neblett. “De parachutesprong van onze groep was precies bovenop het doelwit.” Een van de mannen aan boord was luitenant Bert Collier, die het 2de Peloton leidde van D Company, 501st Parachute Infantry Regiment dat deel is van de 101st Airborne Divisie. Bert merkte dat de bandjes die zijn tas met granaten en andere spullen moest vasthouden was losgeraakt. Hij stoeide om deze weer vast te krijgen net voor hij de linkerkant van het vliegtuig wilde verlaten, maar hij trok per ongeluk aan een koord dat zijn “Mae West” zwemvest opblies, wat vervolgens op zijn borst kneep onder zijn parachute harnas. “Vanaf het moment dat mijn chute openging tot het moment dat ik de bodem bereikte kon ik niet ademen”, zei hij. Ondertussen voelde Neblett een impact in het vliegtuig en dit zwenkte vervolgens. Neblett herwon snel weer de controle en dat was maar goed ook op zo’n lage hoogte. Hoewel hij het contact met de rest van zijn formatie verloor, vloog hij het vliegtuig terug naar de basis. Hij ontdekte later dat een bevoorradingspakket dat vanaf 8 voet vanuit een ander vliegtuig was gegooid  zijn vleugeltip en een rolroer hadden beschadigd. Terug op de grond in Normandië, herinnerde Bert zich, “Ik was in een hel van een puinhoop.” Happend naar lucht, realiseerde Bert zich dat hij in diepe modder en water was geland. De wind waaide. “Je zag de lichtspoormunitie overal heen vliegen”, zei hij.

34
Bert en Lloyd Neblett op een verrassingsbijeenkomst in de ADT jumpschool

Op 19 december hadden de Duitsers de geallieerden – en onder hen de 101st Airborne Divisie – omsingeld die Bastogne verdedigden. De Duitse capitulatie-eisen werden beantwoord door het beroemde antwoord “Nuts!” van Generaal Anthony McAuliffe.  De Geallieerden moesten herhaaldelijk de aanvallen van de Duitse overmacht van zich afslaan. Bevoorradingsvliegtuigen werden geplaagd door de bewolkte hemel en de geallieerden op de grond zagen hun munitie- en voedselvoorraad omlaag gaan. Ze beschikten niet over voldoende kleding. De helft van de slachtoffers onder Collier’s mannen vielen door de blootstelling aan het weer. “Het was -18 ,” aldus Bert. “Overal was sneeuw en vriezende mist.” De geallieerde troepen onder leiding van generaal George Patton braken uiteindelijk door op 26 december, maar de 101st AD bleef daar doorvechten tot 17 januari. Bert werd geëvacueerd vanwege een abces aan zijn nier. Ondanks alles hield de 101st AD stand, herinnert Bobby Hunter, die tot Collier’s peloton was toegetreden als een radio-man na de invasie. “Ze braken een keer of twee door,” zei hij, “maar we schopten ze er meteen weer uit.” D Company werd steeds “kleiner en kleiner,” vertelde hij, zijn peloton ging met 45 mannen en twee officieren naar Bastogne. “Twaalf van ons konden het navertellen,” zei Hunter. Net als de anderen die het overleefden, vraagt Bert ​​zich af waarom hij onder de overlevenden was. “Ik droeg geen konijnenpootje,” zei hij. “Iets of iemand was op zoek naar mij.” 1

1bobbyhunter
Het 501st PIR gaat aan boord van een C-47 in Engeland voor hun sprong in Nederland in september 1944

Hierboven afgebeeld van links naar rechts: 1e Lt. Bert Collier, Pvt. Francis J. McKeown, op ladder (18 jaar oud uit New York, gesneuveld samen met Pvt. Wayne McClung, en Pvt. John C. Marnye) Pvt. Bobby Hunter, Pvt. Hurbert L. Sexton, Pvt. Earl Compton en Sgt. Stanley P. Koss en een onbekende technical sergeant van het hoofdkwartier. gallery_large3 The Normandy Flag. Uit de collectie van D. van den Heuvel brief normandie foto van bert vlag normandie1 bert DZ09 BD 190909 1 100